Del feedlot al agua: simulan el recorrido del nitrato en el suelo

Universidad Nacional del Litoral - Facultad de Ingeniería y Ciencias Hídricas

20 de Enero de 2014 | 4 ′ 39 ′′


Del feedlot al agua: simulan el recorrido del nitrato en el suelo


Al igual que cualquier industria, la producción ganadera intensiva genera desechos que deben ser manejados en forma adecuada. Una investigación de la Universidad Nacional del Litoral busca conocer cómo se comporta el nitrato contenido en esos efluentes en el suelo, simular escenarios posibles de su transporte en el suelo y saber si puede afectar aguas superficiales y subterráneas.

Donde hay mucho ganado, hay muchos desechos, por eso no es de extrañar el interés que representa para investigadores la dinámica que tienen en el suelo algunos de los residuos asociados a la producción ganadera intensiva. En particular, un trabajo de investigación de la UNL que se lleva adelante en un feedlot de la provincia de Santa Fe, se ocupa de monitorear y simular el recorrido que hacen los nitratos y otros compuestos disueltos en el agua de lavado de los corrales en los que se cría el ganado vacuno. El objetivo es conocer cómo pueden afectar a largo plazo a cuerpos de agua cercanos, tanto subterráneos como superficiales.

Gracias a la recolección de muestras, más la información meteorológica y la determinación de las características físicas del suelo, es posible modelar lo que ocurre con varios compuestos disueltos en el agua del suelo. “Así podemos responder si el agua subterránea va a ser afectada por la concentración de sales que tiene el agua de lavado en superficie, cuál sería el alcance del impacto en superficie y si las concentraciones alcanzadas perjudicarían a los cuerpos de agua superficiales”, explicó a Argentina Investiga Emiliano Veizaga, tesista doctoral de la Facultad de Ingeniería y Ciencias Hídricas (FICH).

Hacer hablar al suelo

Para modelar lo que ocurre en el suelo es necesario reunir una diversidad de datos que incluyen variables meteorológicas tales como precipitación, radiación solar y temperatura. “Todo eso afecta la evapotranspiración y son valores necesarios para calcularla”, detalló Veizaga.

El trabajo de campo se realiza desde diciembre de 2010 en la zona de influencia de un establecimiento ganadero de unos 9.000 bovinos que se administra bajo la modalidad feedlot. Se dispuso en la zona de interés una serie de instrumentos que permiten monitorear lo que ocurre con el agua bajo la superficie del suelo. Se instalaron cápsulas de succión a diferentes profundidades que son capaces de captar el agua que se moviliza luego de una precipitación. “Después de cada lluvia, a medida que el agua de lavado infiltra y fluye hacia abajo en el perfil de suelo, ingresa en las cápsulas y se almacena en ellas. Luego, la extraigo, preservo convenientemente y traslado a Santa Fe para analizarla en el laboratorio”, narró.

El trabajo de Veizaga está dirigido por Leticia Rodríguez (FICH) y Carlos Ocampo (University of Western Australia).

Por qué seguir al nitrato

Existen distintos escenarios que pueden ocasionar la contaminación del agua con nitratos y uno está vinculado con el estiércol y la orina de los animales. “La orina contiene gran porcentaje de urea, que es un compuesto de nitrógeno orgánico. Cuando la urea se deposita en el suelo suceden reacciones biológicas que convierten el nitrógeno orgánico en un compuesto inorgánico, cuyo nitrato es el último eslabón de la cadena de reacción”, explicó Veizaga.

Por último, cuando el nitrato se encuentra en el suelo no tiende a quedar allí, sino que por el contrario se transporta por el agua que lo “arrastra”. “Esto puede, eventualmente, comprometer los recursos subterráneos que pudieran utilizarse para provisión de agua”, destacó el especialista. Beber agua con una concentración de nitratos superior a lo establecido por la normativa puede representar un riesgo para la salud, en particular para bebés y niños. Es capaz de afectar la hemoglobina de la sangre, e impedir el normal transporte de oxígeno en el organismo.

Cabe destacar que en la actualidad, los nitratos constituyen la principal fuente de contaminación difusa de las aguas superficiales y subterráneas. Para hacer frente a esta problemática se torna imperativo producir ordenamientos legislativos y normativas que regulen las explotaciones agrícolas y ganaderas, así como la eliminación de los residuos ganaderos. Sin embargo, es posible evitar o disminuir el riesgo de contaminación con nitratos si se hace un buen manejo de los efluentes del establecimiento a partir de la aplicación de tratamientos.

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